Monday, December 29, 2014

ホッと一息、そして…。

今月初めの週末に恒例のホリデイクッキーオープンハウスを開き、翌週末遠方へのプレゼントを全部発送しクリスマスカードも投函し終えて、先々週末にプレゼントのラッピングを済ませ、土曜日に最後のクリスマスパーティーに行ってようやく今年のクリスマスに終止符。疾風のごとく過ぎていったここ数週間。気づいたらあと数日で新年。師走とはよく言ったもの。

今年は家族のクリスマスパーティーをイブではなく土曜日にすることにしたので、イブとクリスマスは近所のお家にお邪魔し(しかもはしご)お茶してたくさんおしゃべりしながらのんびり。毎年こんなんだといいのになぁ。家族のクリスマスパーティーは日本に比べればずっとカジュアルだけど日本のお正月やお盆の家族の集まりと同じなのです、…とここまで言えば十分だよね。

今年のクリスマスの配り物は洋梨のジャム。物珍しさが手伝ってなかなか好評。

新年のデコレーションのないアメリカではクリスマス(クリスチャンならね)のデコレーションは年が明けても一週間ほどこのまま。慌ただしい時期を終えてようやくのんびりとクリスマスの余韻に浸ります。

ちなみにイスラム教徒の同僚の家庭ではどんなに子供達がせがんでもクリスマスは一切しないそう、学校で話題についていけない子供達がちょっとかわいそう。一方、ヒンズー教徒のインド人の友達はクリスマスとは何の関わりもないけど、基本的にワイワイ騒ぐのが好きな人たちなので便乗してパーティー開いてプレゼント交換するのだそう。一般的にアメリカに住むインド人はそんな感じらしい。

今年はちょっとだけ外にクリスマスの電飾をつけてみました。夜空から舞い降りる雪や冬の寒空に瞬く星を思わせる小さな青白い光がなかなかお気に入り。ソーラー電池で夕方暗くなるとセンサーが反応し点灯する賢いライト。夕方仕事から帰ってきてこの明かりを見るのが楽しみ。

ステンシルのパターンを使ってタイルに絵付けしてみました。本当は丸皿が欲しかったのだけど、丁度良い大きさのものがなくてタイルで妥協。一見、鍋敷きみたい。

マリリンもサンタさんを迎えるのにクリスマスのデコレーションをしてみました。本人はクリスマスツリーがないと不満気味。来年はミニツリーを右側に飾るかなぁ。

「あのー、ソリを引くには年をとりすぎてるんですけどぉ。
プレゼント、デリバリーしてもらっていいですか?冬は関節症が辛くって…。」

今年もクッキーを大量生産。毎年どんなにたくさん作ってもクリスマス前後には全部なくなってしまうから不思議。今年はチャドの会社のオーナーからリクエストをいただきました。

ハロウィーンの少し前にオーブンが故障したので新しいオーブンを買ったのはいいものの、温度の具合がイマイチ把握できないうちにクリスマスクッキーの時期になったのがちょっと残念。

オーブンの温度って温度表示の通りだと思うでしょ?日本だとそれが当たり前なのだけど、何せアメリカ。メーカーやモデルによって表示の温度より高かったり低かったりするからちゃんと自分のオーブンの癖を知ることが大事なのです。我が家のは表示の温度より少し低め。メレンゲクッキーやマカロンは完璧に焼き上がるのだけど、普通のクッキーはもう少し熱が通った方がおいしく仕上がるのでちょっと調整が必要みたい。

そんな小さな不満はあるものの、ダブルオーブンだと時間差を利用しながら待たずにクッキーが焼けるからいつもより短時間で作業終了し大満足。クッキーって焼く時間が短いからオーブンのペースについていくのに四苦八苦。オーブンたちもご苦労様。

12月は家に帰ってくると入り口にこんな風にプレゼントが届いていることがしばしば。この日のプレゼントは近所のニールとデニースから。ホームメイドのパンプキンのケーキとマリリンへの骨。デニースはマリリンのお気に入り。ニールとデニースは去年長年飼っていたジャーマンシェパードのコズモを亡くして以来、それまで以上にマリリンを可愛がってくれてます。

日本の友人から突然届いたギフト。ここ数年日本で評判の今治タオル。肌触りなんかの微妙な具合はやっぱり日本人ならではのもの、アメリカでは手に入らない繊細さ。毎日の生活に質の良いものを使うのは本当の贅沢。どうもありがとうね。大切に使わせてもらいます。

クリスマスの数日前に実家からお正月パッケージも届いて年末の雰囲気が高まるばかり。おかげでお正月にはまた数の子が頂けます。わたし的にはお雑煮と数の子さえあればお正月満足度はかなり高いのだけど、お正月は本格的に日本料理を楽しむ絶好のチャンスなのでついつい色々作ってしまいます。最近買い物に行ったら殻付きの銀杏や春菊も見つけました。冷凍物だけど、たけのこも手に入ったし、お煮しめ作るのが楽しみ〜。昨日はお出汁を作り干し椎茸をもどし、今日は数の子の塩抜きを始め、少しづつお正月の準備を進めてます。大晦日は休みを取ってるからおせちの準備をする時間はたっぷり。明日は家で仕事するかどうか検討中。

仕事納めなんてものはなくてみんな31日まで普通にお仕事。当然仕事初めもない、日本と違ってけじめのない文化らしい。大晦日は2時、3時と早めに閉めるところもあるのだけど、企業によりけりといったところ。アメリカでは新年よりも大晦日を祝うって感じ。大晦日の夜にパーティーを始め新年になる深夜まで騒ぐって感じ。元旦は祭日だけど、二日からまた通常営業。クリスマスの翌日もそう。だからみんな個々に祭日の前後に休暇をとるのが習慣。所変われば…です。

みなさんも良いお年をお迎えくださいね。来年も良い年になりますように。

Wednesday, December 3, 2014

Gift from the Nature

For last couple of years, I made some wreaths for each season. I started with a plain grape vine frame, added some seasonal objects either natural or artificial, then put a bow if I wanted... This fall, I wanted to go more rustic, and thought of pinecones.

Once pine needles start covering the yard, pinecones also start falling. We take bags and bags of pine cones for yard waste every year. I was supposed to easily get enough material in the yard even I get very picky. This year, the pine trees are taking a break. I barely fill up one grocery store bag in two weeks. I started collecting them in September. They are still not enough for one small wreath. "Houston, we have a problem."

The help was actually much closer than Houston. Back in September, Deb, my horse back riding teacher, asked me what I would do in the weekend. We chat all sort of things during the lesson. I said that I would go to a park to pick up some pinecone to make a wreath. She kindly offered I could pick ones in her property. After the lesson, she walked around and picked pinecones with me. She also gave me ones she picked last year. They were more than enough for one wreath.

My first pinecone wreath went to Deb. She put it on the entrance door in the porch right away. I made two more for her. One of them is for a raffle to raise money for her farm.


White Pine Pinecones

White pine pinecones tend to be covered with pitch. It can be taken care of by heat. But, I still recommend to wear Latex gloves from start to finish. Also, don't forget to cover the area you work.

These are before the bake. Some white spots of pitch are shown at the tips.

After the 20 minutes bake in 300 degrees, pitch is crystallized. It gives pinecones a shine, but no more sticky. The heat also kills all unwelcome things living in them.

I think 300 degrees is the highest you can bake them safely. I remember somebody I know baked them with 350 degrees. The pitch turned to smoke irritating eyes, the house got smokey, and the smoke detector went off... To be worse, she started baking them during the party she was hosting. It was not pretty.

Once they get cooled down, I give them a bath. This process get rid of dust and etc. Then, they are ready. Stick wet pinecones to the wire frame. You don't need wire or thread.

Fill all space. It's pretty simple. Then, let them dry for a week. The pinecones start opening as they get dry.

Once they are completely dry, it's time to hang it. This is for indoor since they hook themselves to the wireframe. Once they get soaking wet, they close themselves, lose their hooks, then start falling apart. Deb's entrance door is under the covered porch. Her wreath won't get wet.

If you'd like to give it a try, Bernice Rocque gives you detailed instructions: How to make a beautiful PINE CONE WREATH – without gluing or wiring!

Red Pine Pinecones

For a red pine pinecone wreath, you need various sizes of pinecones. I went to the park a couple of times and got some small ones. Also, some of them are prickly. They poke your fingers. Be careful.

I also baked some of them to kill whatever lives in them. It seems they just dry out and get brittle. I don't recommend to bake them.

You need wire to hold them on a frame. Fill the outside and inside rims first, then fill the space in the middle. That's why you need various sizes.

As long as both rims come out nicely, it's 95% success. The middle ones can face anywhere. If they point different directions, that creates the movement and adds some interests. You want to avoid bunch of them don't face the same direction in one area.

I saw some colored ones, but I like as they are. They have so many shades of brown. For the Holidays, I would mix with some gold and silver painted ones. They would bring the Holiday cheers.

This one can go either outside or inside. This takes much longer than the other one. A needle nose pliers come handy for this project.

This is for Val's late birthday gift.


Catching Up the Production

My plan is to list a couple on my Etsy store. Unfortunately, white pinecones ran out. Tim also offered ones in his property, but I need to wait till next spring. Yup, they are covered in snow now. I should have enough red pinecones to make a couple. Once they are ready, most likely after Christmas, they will be listed on the store. This is going to be a good project to keep me away from cabin fever for a while.